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2012年12月17日 星期一

與隕石無關! 微生物「產甲烷菌」導致90%生物滅絕

 感覺有點像小說《群》,不起眼的小東西卻造成可怕傷害。
遠在2億5000萬年前的二疊紀,地球曾發生一次恐怖大滅絕,90%的物種在此時消失。過去科學家認為,或許是大規模火山爆發,或巨大隕石墜落地表造成環境遽變,導致如此悲劇結果。最近則有新研究指出,很可能毫不起眼的微生物「產甲烷菌」才是一切罪魁禍首。

 美國麻省理工科學家洛斯曼(Daniel Rothman)分析二疊紀時期的沉積物樣本,發現當時碳含量上升速度非常快,這個速率遠非火山爆發或是隕石撞擊引起的碳變動可比擬。因此他開始設想,搞不好是大量的微生物群體引發這次滅絕。

洛斯曼研究團隊分析「產甲烷菌」(Methanosarcina)菌屬的基因組,它們是當今生物合成甲烷的最主要來源。他們指出,這些生物大約在2億3000萬年前突然「增強能力」,大量製造甲烷使氣候出現變化。

儘管「產甲烷菌」變強的時間與大滅絕還有一小段差距,可是它們在合成甲烷時需要大量的鎳,而從2億5000萬年前的沉積物中可看出,鎳的水平剛好也在高峰,所以推測這些金屬當時很有可能為「產甲烷菌」提供充足營養。

目前這個假說還未證實,尚待更多地質資料進行分析。此外,由於鎳金屬主要來自於火山熔岩,所以大滅絕仍然與火山爆發脫不了關係。

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